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Sunday, November 28, 2010

谁发明的很重要么?

从某同学的转载blog里看到一篇文章,讲后人复制东汉张衡的地动仪机制的经过。这就让我联想起曾经有过的一个疑问:什么有用的技术最早是谁发明的,到底有多要紧?

特别纠结于谁最先发明什么技术,最早是谁以及何时的现象,倒不限于中国人,据说这些年韩国人也很起劲。歪国的人里头,大约历史学家也是很起劲的,不过历史学家特别起劲多半是因为搞清楚最早是谁发明的啥啥东西能够帮着搞清楚技术扩散和文化的流动走向,然后描绘出人类不同部落交流的 patterns。

除此之外,谁最早发明什么东西,只要早就超过了收取版税的时限,跟大众的现实生活有半毛钱关系么?不认识 Alan Turing,一样用电脑工作和上网;不认识 Nikola Tesla,也不妨碍我用交流电。而且也没有谁为了大众不认识 Turing 和 Tesla 而痛心疾首,美国军队说不定还求之不得大多数人不知道互联网是他们发明的。活字印刷即使最早是中国人发明的,那时候没有推广没有流传,后人没从那里得到半毛钱好处,等于没发明。古登堡发明了而且推广了活字印刷技术显然不是跟毕升学的,这件事第一并不证明德国人比中国人高级,所以大家不必一听古登堡发明活字印刷就跳起来;第二,现在大多数人读书写字甚至上古登堡计划网站当书下来,并不认识古登堡是何许人也,也没见德国人痛心疾首。大多数的中国人知道玉米是谁发明的么?西红柿?菠菜?辣椒?巧克力!并不影响大家做菜吃饭津津有味,发明这些好吃东西的人是否应该为了世界人民不知道自己祖先对人类文明的贡献而耿耿于怀?

主要让我想不明白的问题是,我自己跟发明火药或者发明纸的人是谁,他们是哪国人,有什么直接关系,不过是恰好在不同的时代投胎在同一部落而已,人家对人类的贡献总不能因为这点亲戚关系就间接地算到我头上了。所以中国人最早发明了什么东西,我自己很有资格feel smarter than everyone else么?如果这都能扯上关系,美洲非洲和大洋洲的土著人民是否应该找现代中国人算账,因为中国人发明的火药间接导致人家亡国灭种家破人亡?

(BTW,埃及人一早明白草纤维可以变成写字的工具,地中海地区也老早知道在泥板上写字,不见得没有中式纸张大家都不会写字了。)

Homo sapiens 之所以极其成功(我就不说是“最成功的物种”了,因为最不最的不好衡量),不是因为它的个体多聪明多了不起多高级,而是因为他们喜欢群居,有语言可以互通有无。一个人有了一个好主意(例如发明了轮子,或者发明了一把好刀),这个主意立刻星火燎原呼啦啦传播到大批人群中,整个提升全物种的生存竞争力。最近的考古研究发现 Neanderthal 原始类人其实并不比 Homo erectus (Homo sapien 前身)脑子笨,但是他们不喜群居,每个部落人数很少,比早期人类的部落小而且彼此相当隔绝,不象人类部落之间传播信息传播得厉害。所以个体的聪明高级,效果远远不如交流。所谓三个臭皮匠胜过一个诸葛亮,人类的生存优势在于交流,发明了文字之后,好主意不仅横向流传而且纵向流传,更加不容易失传绝迹。科技的迅猛发展靠的是层层积累和不断完善,而不是靠聪明脑子凭空捏造,谁有那工夫自己发明原子弹?

所以整天老惦记着谁发明什么东西更早,我觉得意思不大,除非你是搞历史的。有那工夫去倒着发明张衡的浑天仪(除非你有时光穿越机,谁知道他到底发明了啥东西),不如自己去发明个预测地震的新仪器 --- 别忘了借用别人早已发明的各种科学技术。

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